La milpa, virtudes y peripecias

Damián Campos Flores.
Gastrónomo.

Milpa volcan

La milpa, del nahuatl milli (parcela sembrada), y pan (encima) —literalmente “encima de la parcela sembrada”—, es una antigua técnica de cultivo cuyo eje se fundamenta en la siembra de distintos tipos de semillas de maíz, acompañadas de otras variedades como pueden ser frijol o calabaza, formando de esta manera la llamada triada mesoamericana. Su nombre hace referencia a todo aquello que se encuentra en este espacio físico, que puede ser desde la mencionada triada, tomates, jícamas, camotes, hasta variados tipos de cultivos nativos, especialmente quelites y chiles.

La milpa, o kool en maya, es una técnica que se considera de policultivo, diferenciándose de las habituales (monocultivo) por la capacidad de ésta para sembrar e inducir varias semillas intercaladas en un solo espacio; es decir, las siembras pueden ser maíz/frijol/calabaza, y no maíz/maíz/maíz, permitiendo que por lo menos uno de los cultivos pueda preservarse en caso de alguna plaga o catástrofe. Conjuntamente, la milpa permite la recolección de hongos e insectos, y la caza de la fauna silvestre (armadillos, venados, jabalís, cabritos, etcétera) que se acerca en busca de comida [1].

El modo tradicional para el cultivo de la milpa consiste en la roza de arbustos y bejucos del terreno previamente seleccionado —y que haya pasado por un tiempo de descanso o barbecho [2] de aproximadamente 20 años—, la tumba de árboles, el levantamiento de una guardarraya, y la quema del terreno hasta eliminar cualquier materia vegetal, para dar comienzo a la siembra de los cultivos deseados. A este proceso se le denomina como sistema de Roza-Tumba-Quema (RTQ), y hasta hace poco era utilizado sin prejuicios ni contratiempos en varias regiones del país y del continente.

La reducción de los tiempos de barbecho (de los 20 años aproximadamente a los 7 años en promedio) provocada por la creciente oferta y demanda del mercado, generó una situación de bajo rendimiento en las parcelas, principalmente causada por el incremento en el nacimiento de arvenses (maleza) y a que éstos compiten directamente por los nutrientes y el agua con los cultivos, incrementando, además, los costos de producción y de recolección. Aunado a esto, el sistema RTQ se encontró en diversas polémicas respecto al cuidado del medio ambiente, en donde se criticaba específicamente a la quema de los terrenos que muchas veces salían de control y acababan por convertirse en incendios forestales.

Ante esta problemática se planteó la idea de un sistema de Milpa sin quema [3], es decir, una milpa donde se excluye el último paso de la RTQ, y éste en su lugar es sustituido por el uso de herbicidas, fertilizantes y cultivos de cobertura que en su conjunto producen granos de alto valor alimentario, y que además las cantidades producidas no varían demasiado con respecto a la milpa con quema. De esta forma se presenta una alternativa más para la adaptación y el mejoramiento de la milpa para los productores que así lo deseen.

  1. Granados Sánchez, Diódoro, Et. Al, “La milpa en la zona maya de Quintana Roo”, Revista Geografía Agrícola, núm. 28, enero-junio de 1999, pp. 57-72.
  2. "Tierra labrantía que no se siembra durante uno o más años”. RAE, Diccionario de la Lengua Española, < http://lema.rae.es/drae/?val=barbecho>, (01 de octubre de 2015).
  3. E. Cuanalo, Heriberto y Rafael A. Uicab-Covoh, “Investigación participativa en la Milpa sin Quema”, Terra Latinoamericana, vol. 23, núm. 4, octubre-diciembre de 2005, pp. 587-597.

Cítanos.

Campos Flores, Damián, “La milpa, virtudes y peripecias”, Claustronomía. Revista gastronómica digital, Universidad del Claustro de Sor Juana, México, D.F., 2015, <www.claustronomía.mx>.

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